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La sífilis en la Europa del Renacimiento: ¿rápida evolución de una enfermedad de transmisión sexual introducida?

La sífilis en la Europa del Renacimiento: ¿rápida evolución de una enfermedad de transmisión sexual introducida?

La sífilis en la Europa del Renacimiento: ¿rápida evolución de una enfermedad de transmisión sexual introducida?

Robert J. Knell

Actas de la Royal Society of London B: Ciencias biológicas, Vol. 271 (2004)

Resumen

Cuando la sífilis apareció por primera vez en Europa en 1495, era una enfermedad aguda y extremadamente desagradable. Después de unos pocos años, era menos grave de lo que era antes, y durante los siguientes 50 años se transformó en una enfermedad crónica más leve. Los síntomas tempranos graves pueden haber sido el resultado de la introducción de la enfermedad en una nueva población de huéspedes sin ningún mecanismo de resistencia, pero es más probable que el cambio en la virulencia haya ocurrido debido a que la selección favoreció cepas más suaves del patógeno. Los síntomas de la virulenta enfermedad temprana eran tanto debilitantes como obvios para las posibles parejas sexuales de los infectados, y las cepas que causaron síntomas menos obvios o dolorosos habrían disfrutado de una tasa de transmisión más alta.

Introducción: Las enfermedades infecciosas de reciente aparición se encuentran entre los problemas más importantes y conspicuos de la salud pública. Este no es un fenómeno nuevo, y las enfermedades nuevas a menudo han causado una enorme mortalidad y miseria en el pasado. En 1495, por ejemplo, apareció en Europa una nueva y terrible enfermedad. En ese momento tenía una variedad de nombres que incluían la "gran viruela" o la "enfermedad francesa", pero nos es más familiar como sífilis.

Las descripciones de la enfermedad de esta época dejan en claro que era extremadamente desagradable, y las historias médicas están llenas de citas de autores contemporáneos que describen los horrores de la enfermedad. Sin embargo, unos años después de su primera aparición, los síntomas de la sífilis fueron notablemente menos graves, y en medio siglo se observó ampliamente que la enfermedad era mucho menos grave de lo que había sido inicialmente. Aunque esta disminución de la virulencia se ha comentado antes, no se ha examinado con referencia a las ideas modernas sobre la evolución de la enfermedad. Aquí, reviso brevemente la forma en que cambiaron los síntomas de la enfermedad y sugiero posibles mecanismos evolutivos que podrían explicar la muy alta virulencia inicial de la enfermedad y la posterior disminución de la gravedad.


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