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Partido socialdemócrata alemán

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El Partido Socialdemócrata Alemán (SDP) se estableció en 1875 con la publicación de su programa Gotha. El programa fue una mezcla de las ideas de Karl Marx y Ferdinand Lasselle. Sus líderes originales incluían a Ferdinand Bebel y Wilhelm Liebknecht.

En las elecciones generales de 1877 en Alemania, el SDP ganó 12 escaños. Esto preocupó a Otto von Bismarck, y en 1878 introdujo una ley antisocialista que prohibía las reuniones y publicaciones del Partido Socialdemócrata.

Después de que la ley antisocialista dejó de operar en 1890, el SDP creció rápidamente y en 1912 el partido ganó 110 escaños en el Reichstag. Liderado por Ferdinand Bebel, Karl Kautsky, Friedrich Ebert y Eduard Bernstein, el SDP era ahora el partido político más grande de Alemania. Durante la Primera Guerra Mundial, un grupo de miembros liderado por Kurt Eisner se fue para formar el Partido Socialista Independiente (USPD).

En octubre de 1918, Max von Baden invitó a miembros de derecha del SDP a unirse a su gobierno de coalición. El 9 de noviembre, Friedrich Ebert tomó el poder y durante la Revolución alemana llamó al ejército alemán y al Freikorps para hacer frente a la extrema izquierda. Ebert fue ahora condenado como traidor por el Partido Socialista Independiente y el Partido Comunista Alemán.

El 11 de febrero de 1919, Friedrich Ebert fue elegido primer canciller de la República de Weimar. Ebert, preocupado por los problemas económicos y el miedo a una nueva revolución, permaneció en el cargo hasta su muerte en Berlín el 28 de febrero de 1925.

El Partido Socialdemócrata siguió siendo el partido más grande de la República de Weimar hasta julio de 1932, cuando el Partido Nacional Socialista de los Trabajadores Alemanes (NSDAP) ganó 230 escaños frente a los 133 del SDP.

El SDP votó en contra de la Ley de habilitación en marzo de 1933, que otorgó poderes dictatoriales a Adolf Hitler. El Partido Nazi prohibió el SDP en junio de 1933 y la mayoría de sus líderes fueron arrestados y enviados a campos de concentración.

El SDP se reformó en 1959 y ha participado en varios gobiernos de coalición en Alemania en los últimos años.

El Partido Socialdemócrata, hijo de Karl Marx y Frederick Engels, hacía mucho que había dejado de ser el peligroso movimiento revolucionario que sus partidarios y opositores pensaban que era antes de 1914. La guerra reveló que era una organización patriótica moderada y respetable que lealmente apoyó la guerra imperial y sus objetivos, con tanta lealtad que sus elementos más radicales se habían separado de ella. Numéricamente, el más importante de ellos era el Partido Socialdemócrata Independiente, que durante algún tiempo había apoyado una "paz sin anexiones ni indemnizaciones". El cuerpo principal de activistas de la clase trabajadora con y sin uniforme, desde los delegados sindicales de las obras de ingeniería de Berlín hasta los marineros revolucionarios, lo apoyó.

¿Cuánto tiempo durarán las razones psicológicas para la sumisión a Hitler frente a la continua inestabilidad económica de la gran masa de personas? Hitler ha logrado vender a los alemanes la idea de que salvó al país y a toda Europa del bolchevismo, y que el bolchevismo es una fuerza destructiva, un movimiento estrictamente judío. Últimamente el término bolchevismo con demasiado uso ha comenzado a perder su filo. Los católicos también han sido acusados ​​de bolchevismo. El resultado ha sido echarlos al movimiento de oposición. En el Sarre aparece uno de los papeles ilegales del movimiento clandestino con la hoz y el martillo combinados con la cruz católica. Un sacerdote a punto de ser arrestado fue advertido por la ruta subterránea; su casa estaba rodeada de obreros y campesinos del barrio, pocos de los cuales eran católicos, y los policías que venían a arrestarlo se volvieron a la vista de la densa multitud.

La prensa legal niega la existencia del movimiento clandestino, pero solo en Berlín se publican regularmente veinte periódicos ilegales. Cientos de otros aparecen de forma irregular. Los periódicos son distribuidos por niños y trabajadores durante sus horas de trabajo. La sanción por distribuir tal contrabando puede ser el campo de concentración; puede ser la muerte. Las huelgas son traición y los líderes son castigados con la muerte a manos de un pelotón de fusilamiento o con sentencias a campos de concentración. Sin embargo, continúan las huelgas. El verano pasado se produjeron decenas, especialmente en el comercio de metales. A veces, la huelga consistía en un depósito pasivo de herramientas durante una hora. A veces, el trabajo simplemente se ralentizaba, "pegándose", como lo llaman, "a las manos". Se solían hacer manifestaciones para la liberación de Thälmann, el líder comunista, pero últimamente no ha habido ninguna, y no se sabe con certeza si está vivo o muerto. Sólo los alemanes que obtienen su información de la prensa legal se hacen ilusiones sobre la llamada "revolución incruenta" de los nazis; la sangre ha corrido y está fluyendo. Pero si este último año estuvo marcado por una mayor concentración de la riqueza en manos de los grandes industriales, también es notable que en el mismo período el movimiento clandestino hizo su mayor avance.

El mundo exterior siempre está impaciente por la situación de una nación en particular. Otras personas son siempre estúpidas y engañadas por sus líderes. Incluso dentro de la propia Alemania, algunos trabajadores clandestinos siguen desconcertados por lo repentino del golpe de Hitler. ¿Cómo pudo haber sido aplastado tan fácilmente el poderoso movimiento sindical? El trabajador alemán, dicen, era ideológicamente el trabajador mejor informado del mundo; leía economía, estaba versado en teoría marxista. El trabajador alemán también fue paciente y estaba dotado de poder para esperar y aguantar. Sus mismas virtudes se convirtieron en una trampa para él. Su largo entrenamiento bajo una antigua Alemania militarista en la que el orden era un dios lo convirtió en un engaño más fácil.

Ha llevado tiempo recuperarse del golpe de la toma del poder por parte de Hitler. Al principio, socialistas y comunistas no trabajaban juntos y no tenían asociación con grupos externos. Pero la conversión no es el objetivo de la clandestinidad. Los comunistas están dispuestos a trabajar con los católicos por la libertad religiosa, y si, como me dijo un trabajador clandestino, la mitad de un grupo de socialistas que trabaja con los comunistas para publicar un periódico se convierte en comunista, tal evento es el resultado de una experiencia y no el foco del movimiento. Que los neutrales se hayan cansado de los desfiles, las constantes órdenes de abanderar las casas, de aparecer en las calles para manifestaciones "espontáneas" ha facilitado un poco el trabajo de la clandestinidad. Es posible que el ojo espía no esté tan dispuesto a ver todo lo que sucede a su alrededor. Además, el círculo de enemigos de Hitler se amplía cada mes. El propio Hitler crea nuevos reclutas para la clandestinidad. Cuando disuelve el Stahlhelm, de repente toca a muchas familias que antes no eran antagónicas. Es posible que todavía no estén tan dispuestos a colgar banderas; pueden sofocar su resentimiento y enojarse un poco más por el aumento de los precios; pero con estas señales sirven a la oposición, lo sepan o no.

Entre ellos, los comunistas y socialistas tenían más votos que Hitler, que fue financiado por los magnates del acero. Pero debido a que no pudieron unirse, Hitler ganó y procedió a acabar con ambas organizaciones de la clase trabajadora. Los socialistas se habían opuesto a la unidad con los comunistas por principio y esto había llevado a su ruina. Los comunistas apelaron a los socialistas por la unidad, pero insistieron en que fuera en términos comunistas. Se opusieron a la unidad para defender la democracia burguesa alemana contra Hitler y argumentaron que la unidad socialista-comunista debe estar condicionada a la aceptación de la dictadura del proletariado.

Los comunistas operaban bajo la teoría de que los socialdemócratas eran "social-fascistas", un concepto dañino y una barrera infranqueable para la unidad. Esta teoría sostenía que los socialistas estaban allanando el camino para el fascismo y, en consecuencia, podían considerarse sus aliados. Graves errores de ambos movimientos contribuyeron a la victoria de Hitler, pero ninguno de ellos pudo ser llamado sus aliados. Eran sus enemigos y los miembros y líderes de ambos grupos terminaron en campos de concentración nazis, en cámaras de tortura y ejecución nazis.

Esta terrible lección objetiva no pasó desapercibida para el mundo, y ciertamente tampoco para los comunistas, socialistas y sindicalistas. El régimen de asesinatos y preparativos de guerra de Hitler enfrentaba ahora a la humanidad con el mayor peligro de toda la historia. Tras el hitlerismo y la depresión casi mundial, surgieron movimientos fascistas en muchos países. Aquí, en casa, florecieron demagogos fascistas como el padre Coughlin, Gerald L. K. Smith y Huey Long. Algo más comenzó a florecer aquí y en el extranjero: movimientos populares antifascistas, decididos a combatir el fascismo en todas partes.


Historia del Partido Socialdemócrata Alemán

En casi todas las Internacionales, después de la primera, notamos un partido dominante. En el segundo, era el Partido Socialdemócrata Alemán (SPD), en el Tercero era el Partido Comunista Ruso, en el Cuarto (en la época de Trotsky) era el Partido Socialista de los Trabajadores (SWP) de los Estados Unidos. Por lo tanto, examinar la historia de una Internacional significa centrarse principalmente en la historia de su partido dominante, rastrear su ascenso y caída.

La historia de un partido es la lucha de las facciones que lo integran. Pero esta historia es solo el lado subjetivo del problema. El lado objetivo del problema lo presentan las guerras mundiales, las revoluciones, los problemas sociales y económicos de la época. Por tanto, toda historia de una Internacional tiene que abordar tanto el lado objetivo como el subjetivo del problema.

Por lo tanto, la historia de la Segunda Internacional debe tratar, tentativamente, de los siguientes temas principales:

1) la historia del Partido Socialdemócrata Alemán (Sozialdemokratische Partei Deutschlands, SPD, en adelante)

3) las revoluciones que siguieron a esta guerra, principalmente la rusa, la alemana y la húngara. Además, también hubo subidas en Irlanda, Bulgaria y Polonia. Italia también estaba al borde de una revolución, cuya represión condujo al ascenso de Mussolini y al movimiento fascista. & # 160

Historia del Partido Socialdemócrata Alemán (SPD)

Fuentes de información sobre la historia del SPD

Cabe señalar que tanto & # 160Karl Marx & # 160 como & # 160F. Engels & # 160 criticó la socialdemocracia alemana. De principal interés aquí es & # 160 "La Crítica del programa de Gotha", 1875, y una carta de Engels a Bebel en 1875.

Una fuente sobre la historia del SPD es & # 160Franz Mehring & # 160 "Historia de la socialdemocracia alemana". Mehring fue uno de los líderes del ala izquierda del SPD & # 160 durante la Primera Guerra Mundial. Sin embargo, sus libros tratan principalmente de los primeros años del SPD. & # 160 Se puede llamar a esto una "prehistoria".

Para entender el "revisionismo" en el SPD, es necesario leer el principal revisionista de Marx - & # 160Eduard Bernstein. El libro principal del autor sobre este tema se traduce en inglés como "Evolutionary Socialism", 1899 (disponible en & # 160www.marxists.org). & # 160

Cerca de Bernstein & # 160is & # 160Karl Kautsky. Para entender a este "socialista", recomiendo leer una colección de artículos suyos recopilados en inglés bajo el título "Socialdemocracia contra el comunismo" & # 160 (disponible en & # 160www.marxists.org).

Para escuchar una crítica de Kautsky, recomiendo un libro de & # 160Lenin "La revolución proletaria y el renegado Karl Kautsky", 1918. & # 160 & # 160.

August Bebel & # 160 es un escritor aburrido. Intenté leer sus & # 160 "Reminiscencias" & # 160 varias veces, pero no pude terminar. Mucho más interesante es "Mi vida" de Leon Trotsky. El capítulo XVI se llama "La segunda inmigración y el socialismo alemán".

Finalmente, Rosa Luxemburgo. El principal libro suyo para comprender la socialdemocracia alemana es & # 160 "The Junius panmphlet", 1915. & # 160.

Lucha entre los lassaleños y los eisenach

El SPD se originó en la unión de dos facciones: los lassalleanos y los eisenach. ¿Quiénes eran las dos facciones?

Ferdinand Lassalle (1825-1864) era hijo de un rico comerciante judío. Participó en la revolución de 1848-49, por la que recibió un año de prisión y se le prohibió vivir en Berlín. Sin embargo, en 1855 Lassalle se dirigió al comisario de policía y a un príncipe de Prusia, suplicando que se levantara la prohibición. Según Marx, se trataba de un compromiso con los poderes fácticos.

A principios de la década de 1860, Lassalle pronuncia discursos en los clubes de trabajadores. & # 160 En 1863, fundó & # 160 la Asociación General de Trabajadores Alemanes (ADAV, & # 160Allgemeiner Deutscher Arbeiterverein). Los principios de la organización eran: 1) lucha por un derecho general al voto por medios pacíficos y legales 2) subsidios estatales para las cooperativas productivas de trabajadores.

Marx, en una carta del 13 de octubre de 1868 dirigida a Schweitzer, entonces presidente de la ADAV, caracterizó a Lassalle de la siguiente manera: "En cuanto a la unión de Lassalle, apareció en el período de la reacción. año de letargo, Lassalle ha despertado en Alemania el movimiento obrero, y ese es su servicio inmortal. Pero ha cometido grandes errores. Un punto de partida insignificante - su oposición a Schulze-Delitze - ha puesto el punto central de su agitación, - el subsidio estatal en contraposición a la autoayuda. Así se vio obligado a hacer compromisos con la monarquía prusiana y la reacción prusiana (partidos feudales) e incluso con los clérigos ".

Lassalle era conocido por comprometerse con Bismarck. Por ejemplo, cuando un alcalde de Zolingen, miembro de un partido progresista burgués, clausuró una reunión obrera con Lassalle, este envió un telegrama a Bismarck en el que pedía protección al ministro Junker contra el alcalde burgués.

Según Mehring, en 1864 hubo negociaciones privadas entre Lassalle y Bismarck sobre el derecho electoral y el crédito estatal para las asociaciones productivas de trabajadores. Todos los escritos de Lassalle fueron enviados primero por el autor a Bismarck. El ministro Junker dijo de Lassalle, en 1878 (es decir, 14 años después de la muerte de este último): "Nuestras relaciones no podían asumir el carácter de negociaciones políticas. ¿Qué podía ofrecerme y darme Lassalle? No tenía nada que lo respaldara. ".

En este momento en Prusia hubo una lucha entre los junkers (los terratenientes) y la burguesía. Los Junkers utilizaron la organización de Lassalle en apoyo de su programa. Por ejemplo, Lassalle quería que los trabajadores de Hamburgo aprobaran una resolución invitando a Bismarck a unirse a Schleswig-Holstein (un estado en el norte de Alemania) a Prusia. Esto fue en contra de la voluntad de Austria, y una unión de Prusia con Austria era el plan político de los partidos burgueses. Mientras tanto, una unión de Prusia con otros estados alemanes más pequeños, sin Austria, era el plan político de los Junkers prusianos.

El 15 de diciembre de 1864, hubo una edición de prueba de "Social Democrat", un periódico de ADAV. Marx y Engels estaban entre los colaboradores. En el periódico, Schweizer habló favorablemente de Bismarck y el Kaiser. Marx y Engels dejaron el consejo editorial. En un comunicado del 23 de febrero de 1865, exigieron que se utilizara el mismo lenguaje en referencia al partido feudal-absolutista que al Partido Progresista. W. Leibknekht también dejó el consejo editorial porque Schweizer era demasiado blando con la Prusia oficial.

Después de la muerte de Lassalle, sus seguidores fueron conocidos por sus compromisos con miembros del gobierno de Bismarck. Un amigo de Lassalle, Bucher, se convirtió en funcionario del gobierno de Bismarck y era conocido por escribir memorandos a Bismarck. Marx y Engels sospechaban de Schweizer. En 1873, su mano derecha, & # 160Carl Wilhelm Tölcke, dijo en una reunión de líderes de ADAV: "Algún tiempo antes de ir a prisión, Schweizer me dijo que en caso de que ocurriera algo, siempre puedo ir al presidium de la policía de Berlín. Schweizer fue allí conmigo y me presentó, especialmente importante es que manifestó un buen conocimiento de la situación de las habitaciones ". También Tolcke dijo que Schweizer utilizó para sus propios fines privados las cuotas pagadas por los miembros de la asociación. Después de la reunión, Schweizer fue expulsado de ADAV por una votación de 5595 contra 1177.

A diferencia de lassalleanos, otro partido de la clase trabajadora de Alemania estaba surgiendo en este momento. Su origen (como ADAV) se remonta a 1863, cuando se fundó en Frankfurt una Federación de Clubes de Trabajadores Alemanes. La Federación se originó como un ala izquierda de un partido burgués. Bebel y Rosmessler fueron los líderes de este movimiento. Liebknekht, que originalmente estaba en ADAV, en 1865 se unió a la Federación. En 1866 hubo una reunión de representantes de los clubes de trabajadores sajones y ADAV. Como resultado de la reunión, se formó un Partido Popular Sajón, un ala política de la Federación de Clubes de Trabajadores Alemanes. A la cabeza del partido estaban A. Bebel y W. Liebknecht. El partido adoptó un "programa Hemnitz" (1866). El programa:

1) hizo un repaso de la situación política & # 160 en este momento: fin de la guerra entre Prusia y Austria

2) discutió "la cuestión alemana", es decir, el problema de la unificación de Alemania

3) Reclamó varios derechos democráticos.

Debemos tener en cuenta que un programa político es similar a un diagnóstico médico debe ofrecer una evaluación de la situación. Por lo tanto, si un partido lucha por una revolución global, su programa debería ofrecer un análisis global.

Entre el Partido Popular Sajón y la ADAV hubo diferencias significativas. La ADAV creía que era posible un compromiso cuando los trabajadores apoyan al condidate burgués en un distrito, siempre que los partidos burgueses apoyen a los candidatos obreros en otro. Para Liebknecht, en cambio, el punto principal de las elecciones parlamentarias fue la ilustración de los trabajadores. Schweizer (de ADAV) aceptó la Confederación de Alemania del Norte, defendida por Bismarck, mientras que Liebknecht se opuso. Schweizer estaba a favor de la unión con otras clases de la nación contra "las intrigas de Bonaparte". Liebknecht pensó que Bismarck merecía las dificultades que Francia y Austria montaron contra Prusia. Liebknekht declaró a Schweizer agente de Bismarck, mientras que Schweizer declaró a Liebknekht en secreto acuerdo con la burguesía.

Schweizer tenía motivos para acusaciones contra Liebknekht. "A la pregunta '¿Qué posición toma el Partido de los Trabajadores Socialdemócratas hacia las resoluciones del Congreso de Basilea de la Primera Internacional sobre la conversión de la tierra en propiedad colectiva?', El documento del SDWP respondió: 'Ninguna. Cada miembro del partido puede y debe tomar una decisión. cierta postura, pero el partido, como tal, no tiene que hacerlo. los medios de producción, ya que el Partido Popular Alemán (del cual el Partido Popular Sajón formó una rama) exigió una renuncia directa al manifiesto de Basilea ". F. Mehring también menciona que la Federación de Clubes de Trabajadores Alemanes estaba subvencionada por una "Unión Nacionalista" burguesa. Apoyar el manifiesto de Basilea significó perder este subsidio. & # 160

A pesar de las diferencias, hubo intentos de unir a las dos partes. El 17 de julio de 1869, un periódico de los trabajadores anunció un congreso general de trabajadores socialdemócratas para el 7 al 9 de agosto de 1869 en Eisench. En el encuentro participaron 110 delegados de ADAV, que representan a 102 mil afiliados, y 262 delegados de la Federación, que representan a 140 mil trabajadores. Después de una reunión inicial, quedó claro que el trabajo mutuo es imposible y, por lo tanto, cada una de las dos facciones fue a su propia reunión. Los delegados de la Federación constituyeron un "Partido Obrero Socialdemócrata", según un plan elaborado por Bebel. De ahí que este partido obtuvo el nombre de "Eisenachs".

En 1874 Tolcke, la mano derecha de Schweizer, habla con el liderazgo del SDWP sobre la unificación de las dos organizaciones. Schweizer insistió en esta unión: "una unión a toda costa - & # 160con& # 160los líderes, si lo quieren, & # 160sin& # 160 ellos, si permanecen pasivos, y & # 160contra& # 160los, si se oponen ". ADAV no plantea condiciones especiales para la unificación, y eso sorprende a los líderes del SDWP. Suponemos que Bismarck, que probablemente estuvo detrás de ADAV, quería el sindicato para controlar ambas organizaciones.

En 1875 hay un congreso de unificación en Gotha. Marx, en una carta a la dirección del SDWP, critica el programa tentativo del nuevo partido. Él ataca la redacción imprecisa y chapucera del programa, ya que está orientado hacia la comprensión "popular". Marx está argumentando en contra de los clichés de Lassalle que el nuevo partido unificado iba a adoptar, como el eslogan de Lassalle sobre el "producto del trabajo no disminuido". Además, criticó el programa por su falta de orientación internacional. En aras de una fusión, los líderes del SDWP renunciaron a sus principios marxistas y adoptaron la repetición del galimatías lassalleanas.

Engels, en una carta a A. Bebel, 1875, reafirma las objeciones que él, junto con Marx, tiene contra el programa:

  1. Para empezar, adoptan el dicho lassalleano altisonante pero históricamente falso: en relación con la clase obrera, todas las demás clases son sólo una masa reaccionaria.
  2. En segundo lugar, el principio de que el movimiento obrero es internacional es, a todos los efectos, totalmente negado con respecto al presente, y esto por parte de hombres que, durante el espacio de cinco años y en las condiciones más difíciles, sostuvieron que principio de la manera más loable
  3. En tercer lugar, nuestro pueblo se ha dejado cargar con la "ley de hierro de los salarios" de Lassalle, que se basa en una visión económica completamente pasada de moda, a saber, que en promedio los trabajadores reciben solo el salario mínimo porque, según la teoría maltusiana de la población, siempre hay demasiados trabajadores (tal era el razonamiento de Lassalle).
  4. En cuarto lugar, como su única demanda social, el programa propone: las ayudas estatales de Lassalle en su forma más cruda, como las robó Lassalle a Buchez.
  5. En quinto lugar, no se menciona en absoluto la realización de la clase obrera como clase a través de los sindicatos (porque Lassalle se oponía a los sindicatos y más bien organizó a su pueblo como una secta).
  6. El estado del pueblo libre se transforma en el estado libre. Hablando gramaticalmente, un estado libre es uno. con un gobierno despótico
  7. "La eliminación de todas las desigualdades sociales y políticas", en lugar de "la abolición de todas las distinciones de clase", es igualmente una expresión muy dudosa. Como entre un país, una provincia e incluso un lugar y otro, las condiciones de vida siempre mostrarán un & # 160 cierta & # 160 desigualdad que puede reducirse al mínimo pero nunca eliminarse por completo
  8. “Se concede menos importancia al programa oficial de un partido que a lo que hace. Pero "un programa" nuevo "es, después de todo, una pancarta colocada en público," y el mundo exterior juzga al partido por él ".

Notemos que una unión de partidos revolucionarios y reformistas, por regla general, termina en la victoria de los principios reformistas. Tomemos el ejemplo de Francia. En 1905 vimos una unificación de las alas revolucionaria y reformista del Partido Socialista Francés. Fridland y Slutsky escriben: "Aunque la unificación del partido socialista fue el resultado de las purgas del grupo reformista (Mil'eran, Brian y Viviani), y la plataforma de unificación manifestó la victoria de los principios de Gedist de una guerra de clases, pronto Se comprobó que el partido no rechazaba el reformismo en acción. Aquí, como en Alemania, el rechazo de los principios revolucionarios era tanto más pronunciado cuanto más fuerte se hacía el partido, más éxitos electorales conseguía ". Podemos suponer que si en Rusia los bolcheviques se unieran a los mencheviques en un solo partido socialdemócrata, los principios reformistas también triunfarían.


Partido Demócrata-Republicano

Aunque la Constitución de los Estados Unidos no menciona a los partidos políticos, pronto se desarrollaron facciones entre los padres fundadores de la nueva nación.

Los federalistas, incluidos George Washington, John Adams y Alexander Hamilton, favorecieron un gobierno central fuerte y un sistema bancario nacional, ideado por Hamilton.

Pero en 1792, los partidarios de Thomas Jefferson y James Madison, que favorecían un gobierno descentralizado y limitado, formaron una facción de oposición que se conocería como los demócratas-republicanos.

A pesar de que Washington & # x2019 advirtió sobre el peligro de los partidos políticos en su famoso discurso de despedida, la lucha por el poder entre los federalistas y el Partido Demócrata-Republicano dominó el gobierno temprano, con Jefferson y sus partidarios emergiendo en gran parte triunfantes después de 1800.

Los federalistas perdieron terreno constantemente a principios del siglo XIX y se disolvieron por completo después de la guerra de 1812.


Revolución ↑

Tras el estallido de la revolución en noviembre de 1918, los dos partidos socialdemócratas cooperaron temporalmente en el Consejo de Comisarios del Pueblo del gobierno revolucionario (Rat der Volksbeauftragten) antes de que los desacuerdos fundamentales sobre el diseño de la República volvieran a romper las viejas trincheras y el USPD abandonara el Gabinete de la Revolución a fines de diciembre de 1918. En diciembre de 1920, el ala izquierda se fusionó con el Partido Comunista de Alemania (Kommunistische Partei Deutschlands, o KPD), que fue fundada a finales de 1918 por los espartaquistas y otros grupos radicales, mientras que el USPD de derecha se reunió con el MSPD en septiembre de 1922. El SPD y el KPD permanecieron irreconciliables hasta el final de la República de Weimar.


Walter Mühlhausen, Stiftung Reichspräsident-Friedrich-Ebert-Gedenkstätte


Democracia social

Definición: un socialdemócrata es un miembro que suele pagar la suscripción de un partido político de izquierda, excomunista o de centro izquierda que combina objetivos básicamente socialistas con métodos constitucionales, además de una aceptación general (o tolerancia) de algunos de los principios básicos. del sistema capitalista. El sistema actual en China me viene a la mente como un ejemplo inigualable de un país excomunista que abraza buena parte de los principios de la socialdemocracia. Un mal ejemplo sería Cuba, donde el sistema es totalmente totalitario y la metodología del sovietismo temprano en la Rusia soviética es un lugar común.

Se cree que el nombre 'socialdemócrata' fue inventado por Wilhelm Liebknecht y August Bebel en Alemania, en la fundación de su Partido Laborista Socialdemócrata Alemán en 1869. El partido se basó en las enseñanzas de Karl Marx, aunque recomendó una reforma evolutiva por medios democráticos y constitucionales.

El partido se afilió a la Asociación de Trabajadores Alemanes en 1875, que a su vez había sido fundada por Ferdinand Lasalle en 1863. Renombrado como Partido Socialdemócrata, había sido sometido a la legislación antisocialista por Otto von Bismarck (q.v.).

En otros países aparecieron copias del SPD, sobre todo en Dinamarca (1878), Gran Bretaña (1883), Noruega (1887), Austria (1889), los Estados Unidos (1897, que más tarde se convirtió en "El Partido Socialista", y más tarde se convirtió en 'Los Partido Demócrata ”) y Rusia (1898). En este último país, el Partido Socialdemócrata se dividió (en 1903) en facciones bolcheviques y mencheviques.

En algunos países (Francia, Italia y España, por ejemplo), sus miembros solían adoptar el nombre de "Partido Socialista". En Alemania, el SDP era el partido más grande de la República de Weimar (q.v.), gobernando el país de manera tolerable hasta su prohibición en 1933, cuando el presidente von Hindenberg nombró a Adolf Hitler como jefe de gobierno.

Después de la Segunda Guerra Mundial, el partido en lo que entonces era Alemania Occidental fue reformado con una nueva constitución (1959), que puso fin a cualquier conexión marxista. En 1966 entró en coalición con los demócratas cristianos, y luego en otra coalición con los demócratas libres entre 1969 y 1982. Las cosas eran diferentes en lo que entonces era Alemania Oriental allí, un SDP revivido hizo campaña para el cargo en 1990 después del colapso de los comunistas. régimen.

En Gran Bretaña, cuatro distinguidos miembros del Partido Laborista dimitieron en 1981 para formar un Partido Socialdemócrata. Tuvo una vida corta y sin incidentes. Se fusionó con el Partido Liberal en 1988 para formar "Los Demócratas Sociales y Liberales", pero esta engorrosa etiqueta se redujo a "Demócratas Liberales" en 1989.

Los líderes laboristas Kinnock, Smith y Blair reformaron el Partido Laborista británico en los años 80 y 90 del siglo pasado. Hoy conserva el nombre, pero podría describirse con mayor precisión como un partido socialdemócrata que simplemente como un partido socialista.


El Partido Socialdemócrata (SPD)

El Partido Socialdemócrata (Sozialdemokratische Partei Deutschland, o SPD) era el partido político formal más antiguo de Alemania. Hasta el ascenso de los nacionalsocialistas (NSDAP), el SDP también fue el partido más importante de la era de Weimar.

Orígenes

El SPD comenzó en 1875, principalmente como un movimiento marxista formado a partir de la unión de dos partidos obreros. El recién formado SPD pudo aprovechar una gran base de partidarios de trabajadores industriales y sindicalistas.

En el 1877 Reichstag En las elecciones, los candidatos del SPD recibieron más de 500.000 votos y obtuvieron 13 escaños. Si bien estas cifras convirtieron al SPD en un partido minoritario incapaz de influir en la política, su rápido crecimiento y su creciente popularidad alarmaron al gobierno imperial.

En 1878, el canciller alemán, Otto von Bismarck, promulgó la primera de varias leyes antisocialistas. El pretexto para esto fueron dos intentos fallidos de asesinar al Kaiser Wilhelm I en 1878. Bismarck culpó al SPD y su ideología marxista de alimentar la revolución y el terrorismo.

Durante gran parte de la década de 1880, el SPD fue blanco de numerosas redadas policiales, detenciones individuales, vigilancia y propaganda gubernamental hostil. Varios sindicatos militantes también fueron atacados o disueltos. Si bien el SPD continuó operando durante este período, al partido le resultó difícil atraer miembros o candidatos potenciales.

Una caricatura de Bismarck apuntando al SPD y a los políticos liberales.

El SPD modera

El SPD sobrevivió a la represión de Bismarck y, a fines de la década de 1880, estaba nuevamente en aumento, impulsado por un movimiento sindical revitalizado. En la década de 1890, el SPD había adoptado una posición política más moderada.

En la era posterior a Bismarck, los líderes y candidatos del SPD instaron a reformas socialdemócratas en lugar de una revolución socialista. Abrazaron causas más allá de las condiciones de los trabajadores, pidiendo mejores derechos para las mujeres y condenando la matanza de nativos por colonos alemanes en África.

El número de candidatos al SPD creció de manera constante durante las décadas de 1890 y 1900. En 1912, el SPD tenía más de un millón de miembros y era el partido más grande del Reichstag. Comenzó a ejercer influencia en las políticas públicas, logrando mejoras en educación y salud, así como mejores derechos y condiciones para los trabajadores industriales.

El SPD también comenzó a trabajar con el gobierno del Kaiser Wilhelm II y no contra él. En 1913, el SPD apoyó el aumento de los impuestos necesarios para financiar el programa de expansión militar del káiser.

Faccionalismo y escisiones

Como es común en los grandes partidos políticos, la principal debilidad del SPD fue su diversidad ideológica y faccionalismo entre sus miembros. Con más de un millón de miembros, el SPD albergaba una variedad de opiniones de todo el espectro político.

Los líderes del partido eran socialistas moderados, comprometidos con reformas progresistas a través de procesos democráticos. August Bebel (the SPD’s founder and first leader) and Friedrich Ebert (Bebel’s successor) believed socialist advances could be won through parliamentary means rather than violence or revolution.

The SPD also had a right-wing, comprised of liberals and centrists, and a radical left-wing, containing hardline socialists and Marxists. The latter group embraced more radical policies such as the abolition of the monarchy and the dissolution of aristocratic titles and landed estates.

War divides the party

The divisions within the party were generally manageable. At times of controversy or crisis, however, the SPD’s factions tended to turn on each other. No issue tested the cohesion of the SPD more than the outbreak of World War I in 1914.

The SPD’s radical left-wing took a strong stance against the war, arguing that it was an unnecessary, aggressive and imperialistic adventure. They condemned the war and the moderates in their own party for endorsing it. Some of these anti-war figures, such as Karl Liebknecht, were arrested and imprisoned by the government while others were expelled from the SPD.

A radical faction of the SPD, led by Liebknecht and Rosa Luxemburg, broke away from the party and formed the Spartakusbund. This group led an unsuccessful revolution in January 1919 and reformed as the Communist Party of Germany (KPD).

The Communists despited moderate SPD leaders for their alliance with the right-wing Freikorps and their alleged involvement in the murders of Luxemburg and Liebknecht. As a consequence, the SPD and KPD never reconciled. The two parties remained bitter rivals during the 1920s and early 1930s.

A major player

Until the rise of the NSDAP in the early 1930s, the SPD was the largest political party of the Weimar era. It was the only party to win more than 100 seats at every Reichstag election, beginning with 165 seats in January 1919.

Despite its internal divisions and Germany’s political and economic woes, the SPD remained a strong and consistent supporter of the Weimar Republic and its constitution.

The SPD was a major partner in all but one of the Weimar coalitions. SPD deputies sat in all Weimar era cabinets, three of them as chancellor (Philipp Scheidemann, Gustav Bauer and Hermann Muller.

The party’s approach during the 1920s was moderate and conciliatory: it tried to walk a fine line between steady, conservative policies and progressive reforms, without really succeeding at either. By the early 1930s, the SPD had lost almost half of its voter base. Most were frustrated at the party’s inability to secure stable and lasting progress in Germany.

A historian’s view:
“During the period of the Weimar Republic, the SPD remained essentially a party of the working class and made very little inroad into the middle classes. Part of the problem for the SPD at this stage was that it was limited by attachments to its trade union movement and was concerned that any attempt at a more concerted appeal to the middle classes would lose it votes to the communists.”
Stephen Lee

1. The Social Democratic Party or SPD was originally a Marxist-socialist party. It was formed in Germany in 1875 from two workers’ groups.

2. In the 1880s the rapidly growing SPD was subjected to suppression and persecution after the passing of Bismarck’s Anti-Socialist Laws.

3. By the early 1900s, the party leadership adopted moderate social-democratic policies and became more willing to work with the Kaiser’s government.

4. The SPD was split by the party leadership’s support for World War I, with the radical left-wing breaking away to form the Spartacist League and KPD.

5. The SPD supported the Weimar Republic and for much of the Republic’s lifespan was its largest single party. The SPD was well represented in the Reichstag and participated in all coalitions and cabinets until the rise of the NSDAP.

Citation information
Título: “The Social Democratic Party (SPD)”
Authors: Jennifer Llewellyn, Steve Thompson
Publisher: Alpha History
URL: https://alphahistory.com/weimarrepublic/social-democratic-party-spd/
Date published: September 19, 2019
Date accessed: Today’s date
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Every 10 years the SPD (German Social Democratic Party) presents the grotesque spectacle of its regular anniversary celebration. On May 23, the SPD was 140 years old. No other party places so much emphasis on history and tradition—and is, at the same time, so disinterested in historical truth and in learning lessons from history.

Even a quick look at the entrance ticket to this year’s festivities forced a sharp gasp of breath. Depiction of the party’s ancestral line begins with a portrait of August Bebel and ends with Gerhard Schröder—and between them: Rosa Luxemburg, Kurt Schumacher and Willy Brandt. What a decline! Enough to make one cry, “Hands off Bebel and Luxemburg—the great socialists!”

What is so striking about the current celebrations is that no one is in the mood for celebrating. For months, the party’s chairman has been blackmailing party members to support an austerity programme, affecting all areas of society and overturning everything that the SPD formerly stood for. The state’s social security schemes, which are almost as old as the SPD itself and were introduced by the first German chancellor, Otto von Bismarck, as a means to cut the ground from under the feet of the fledgling SPD, are now being dismantled by a social democratic government. What an irony of history.

Just 130 years ago, Bismarck was powerless to prevent the rise of the SPD, either with the carrot of social reform or the whip of anti-socialist legislation. Now, a social democratic chancellor is demolishing state social security provision step by step, thereby inaugurating the final stage of the long political degeneration of his own party.

When a dozen or so parliamentary representatives demonstrated against this by trying to collect signatures for a survey of party members’ opinions, the party executive was outraged. Franz Müntefering, leader of the parliamentary faction and former general secretary of the party, called the initiative “one big dirty trick” and threatened that any MP “who stabbed the chancellor in the back” would have to pay the consequences. Today, fundamental democratic rights are suppressed and every “deviant” intimidated in the party that in its early years had democracy and socialism written large on its flag.

Accompanied by applause from the right-wing media, Chancellor Schröder raises the question of confidence in his leadership and the threat of his resignation before every major party and parliamentary vote. Many commentators see this as a sign of strong leadership and congratulate him, but in fact the truth is quite the opposite. A party leader who can only maintain his authority by making ultimatums and threatening to resign has basically already lost his authority. Obsequious and always available for discussion with company managers and business organisations, Schröder has established an outright dictatorship within his own party and silenced all opposition.

During a speech on May 22, party leader Schröder solemnly declared that his Agenda 2010 programme was in “the best social democratic tradition.” Quite true! Since opportunism took over the party just 90 years ago, it has always gone the way of least resistance, thereby aiding and abetting the most reactionary social forces.

This is happening again today. The planned social cutbacks and the way the social democratic leadership treats the party and parliament are encouraging and strengthening the right-wingers of the CDU/CSU (Christian Democratic Union/Christian Social Union) coalition and the FDP (Free Democratic Party). The situation is reminiscent of the 1920s and 1930s. At that time, the anti-social policies of the government of Hermann Müller, a social democrat, paved the way for Heinrich Brüning, a centrist who then invoked emergency decrees and paved the way for the Hitler dictatorship. Even at the time, it was clear that the reduction and abolition of social, democratic and parliamentary rights, initiated by the SPD, would finally be directed against the SPD itself.

However, this party has long forgotten how to draw lessons from history or reflect on the political consequences of its attacks on social and democratic rights. That is also the case in relation to the opposition within the party. This internal opposition criticises the Schröder leadership but can offer no alternative. Oskar Lafontaine, a former SPD cabinet minister under Schröder, uses every opportunity to accuse the party leadership of betraying election promises and points out that this government is conducting a redistribution of society’s wealth in favour of the rich in a manner more remorseless than any other post-war government. But what is his answer to the crisis?

As party chairman, architect of the 1998 election victory and finance minister, Lafontaine had the chance to put his words into deeds. But as soon as the business community put him under pressure, he threw in the towel and gave way to Schröder. Not only Schröder, who is well known for his readiness to read the lips of company managers, but also Lafontaine is unwilling to stand up to the business lobby. He, too, wants to avoid a mobilisation of the masses and social conflict. But he took the cowardly course of retiring from office because the neo-liberal offensive cannot be stopped without a broad mobilisation of the population.

Reminiscent of the way Karl Kautsky betrayed the principles of the revolution a hundred years ago, when party practice had long been following the opportunistic theories of Eduard Bernstein, Lafontaine today invokes the phraseology of 1970s social reformism, although the party has long been set on a course of economic liberalism. Just as in the past, the opposing tendencies in the SPD merely represent the left and right varieties of opportunism—although reformism has also degenerated totally over the last hundred years.

No one any longer expects from this party any serious contribution to a progressive solution to major social problems. A mood of depression and morbidity dominated this year’s SPD birthday party. According to the party executive, 7,283 members of the SPD left the party last month—an average of 242 each day.

The main argument of the utterly blockheaded party bureaucracy runs: If we don’t do it, the conservatives will, and everything will be even worse. In view of the difficult economic situation—national and international—no other way remains but the abolition of social provisions for the weakest in society and tax concessions for the strongest and the richest.

The tax reform implemented three years ago by the current government relieved companies of tax payments amounting to 30 billion euros. Not only do many major companies not pay a single cent of tax but taxation offices have actually been reimbursing them with millions of euros over the last two years. Rarely before has a government so openly and shamelessly acted as the rich man’s bailiff in this way—and always with the argument that there’s nothing else that can be done.

There could be no sharper contrast to the founding years of the SPD. In imperial Germany at that time, social conditions were far worse, but the response of the early social democrats was just the opposite: Something has to be done! Tremendous optimism and the conviction that the political and cultural education of the masses constituted the key to a better and fairer society inspired the political endeavours of the young August Bebel and other socialists of those early days.

When delegates from 11 towns and cities assembled in Leipzig in May 1863 and founded the General Association of German Workers in the presence of approximately 600 workers, the 23-year-old Bebel was only a delegate in the audience, but he was already highly regarded in the Workers Education Organisation. Six years later, he founded the Social Democratic Workers’ Party together with Wilhelm Liebknecht and entered the First International.

This was the beginning of a powerful movement that soon conquered the hearts and minds of workers in the towns and the countryside. Basing itself on the teachings of Marx and Engels, the early social democracy became the catchword for the struggle for freedom and democracy.

The speeches of August Bebel gave concrete rendering to the vision of a new, higher level of society. From then on, the tone of the party was no longer to be set by exploitation and personal enrichment paired with stupidity and arrogance, but by notions of social equality, solidarity and education for all. Party membership rocketed in spite of attempts to suppress it by the Prussian authoritarian state and Bismarck’s anti-socialist laws.

At the turn of the century, the sense of an imminent change towards a better future was widespread and was based on rapid developments in science and technology. However, the dynamic rise of capitalism also nourished the conditions for a rapidly growing stream of opportunism that finally engrossed a major part of the party leadership. Only a year after Bebel’s death, the SPD parliamentary faction voted to accept the Kaiser’s request for war expenditure in August 1914, thus leading millions of workers into the slaughterhouse of the First World War.

This betrayal had devastating consequences for the entire twentieth century. From then on, the SPD devoted itself entirely to the maintenance of the bourgeois order and saw itself as responsible for the suppression of any revolutionary change. When the Russian Revolution gave a powerful impulse to the socialist movement at the end of the war and the Kaiser was deposed in Germany, the SPD’s official party organ Vorwärts published advertisements for the counter-revolutionary Free Corps—the paramilitary war veterans organisation that later produced many of the leading Nazis.

While the SPD’s chairman and future president of the German Reich, Friedrich Ebert, cooperated with the military high command, his party friend Gustav Noske, as head of the military department, organised the bloody suppression of the Spartakus rebellion and allowed thousands of revolutionary workers to be slaughtered. The most prominent victims were Rosa Luxemburg and Karl Liebknecht.

This was followed by the refusal of the SPD to fight alongside the communists against Hitler and the National Socialists. After Hitler’s rise to power, the social democratic trade union leaders offered to cooperate with the fascist regime, though this failed to save them from the concentration camps. Leon Trotsky wrote in 1932: “The most decrepit layer of decrepit capitalist Europe is the social democratic bureaucracy.”

Owing to the role of Stalinism in the Soviet Union and internationally, the SPD again became influential after the Second World War. It exploited the crimes of the Stalinist bureaucracy to stir up anticommunist sentiment. Moreover, the post-war economic recovery seemed to back the claim that the social market economy was a successful alternative to socialism.

The SPD achieved its greatest success at the beginning of the 1970s—shortly after the post-war boom had reached its height. Since then, it has declined at an increasingly rapid rate. The end of the Cold War also heralded the final stage in the decomposition of the SPD. There no longer exists the slightest basis for politics based on class compromise and the welfare state. The new role of the United States, under whose protective umbrella social democracy had been able to carry out its reformist policies, has now made the SPD irrelevant.

August Bebel would doubtless have had nothing but scorn and derision for today’s SPD with all its bickering factions and tendencies. The process of decay has advanced enormously since Rosa Luxemburg referred to the party as a “stinking corpse.”

Contrary to those who regard the twentieth century as the grave of all socialist aspirations, Bebel and Luxemburg were apt to reflect that the birth of bourgeois society was also painful and took a long time. They regarded the great achievements in science and technology as proof of the enormous creative energy of humanity. And instead of moaning about the demise of a political party that has long since outlived its relevance, they would call for the working population to take up the struggle to determine its own political fate.


What Happened to Marxism in Germany after Marx

Karl Marx had envisioned an international movement without boundaries. (Image: Good Luck Photo/Shutterstock)

Nationalist parties formed in different countries although Karl Marx had expected it to be more of an international movement without boundaries. Therefore, these parties came together in the Second International, or the Socialist International. It was established in the highly symbolic year of 1889, the 100 th anniversary of the French Revolution. The Second International was planned to continue the work of the First International. They met in international congresses that were held periodically. In these congresses they renewed their promises of international solidarity.

Karl Marx and Friedrich Engels collaborated to found modern socialism. (Image: Photo of Karl Marx by Friedrich Karl WunderPhoto of Friedrich Engels by George Lester/Public domain)

More than 20 countries took part in the congresses and they did some considerable work for the improvement of working conditions. For example the eight-hour working day, the introduction of International Women’s Day (8 March), and the International Workers’ Day (1 May) were all first suggested or campaigned in these congresses.

Esta es una transcripción de la serie de videos The Rise of Communism: From Marx to Lenin. Watch it now, on Wondrium.

The German Social Democratic Party

The national parties that participated in the Second International came from many different countries. But the most significant national socialist party was the German Social Democratic Party (SPD), which was established in 1875.

During the Second Industrial Revolution, Germany was rapidly turning into an industrialized country. The SPD also had started to grow in the political arena. They had aimed for the parliament (the Reichstag) and planned to increase the number of their deputies in the parliament. In a period of three years, from 1871 to 1874, the size of their national vote tripled. With the advances of industrialization, their popularity among people also increased. In the 1877 parliament election, half a million people voted for the SPD. This popularity raised a red flag for the conservative party, most importantly Chancellor Otto von Bismarck.

The SPD is Outlawed in Germany

First of all, Bismarck decided to compete with this popularity by passing a number of laws to win the hearts of workers. As a conservative, it was very unlikely of him to introduce socially motivated laws. The Sickness Insurance Law, Old Age Pensions, and Accident Insurance were the most notable ones.

He considered Social Democratic parties the enemies of state and society and believed they had to be taken seriously. When the last German emperor, the Kaiser, was targeted by anarchists’ assassins (although not successful), Bismarck passed the Anti-Socialist Laws of 1878 and banned all activities of the Social Democratic Party.

The SPD continued to work as an underground organization and even had their candidates stand for the parliament. Some of the leaders were in prison but the movement itself showed no signs of decline. Since the SPD was outlawed, the candidates stood for elections as independent politicians. Ironically, the party saw tremendous growth in votes, parliament seats, and the membership of SPD-sponsored trade unions.

The SPD Grows Bigger

After a while, the SPD was not just a political movement. In fact, it had turned into a subculture that was present in many aspects of the Germans’ lives. There were many social and cultural associations, groups and clubs, even kindergartens, libraries, and schools that worked as socialist entities. Socialist workers and their families supported them and these were interpreted as the early signs of the utopic society of workers.

German Chancellor Otto von Bismarck considered Social Democratic parties the enemies of state and society. (Image: Evert Duykinck/Public domain)

Finally, with Bismarck’s resignation in 1890, the Anti-Socialist Laws were invalidated and the SPD won a historic battle. In the following years, the popularity and social base of the SPD continued to grow. It had the largest vote among German parties in the 1912 federal elections. 4.5 million people voted for the party and they occupied 110 seats, which was a third of the seats in the parliament. Another major development was the number of women in the party, which constituted 16 percent of the members.

With this large number of supporters, a German Socialist government would be bound to form in an election. But they also widely advertised their revolutionary ideas. Ironically, the social support, the socialist subculture that was manifested in many social, cultural, and political forms prevented them from carrying on a revolution. They wanted to keep their political careers rather than engaging in changing the status quo. Although they belonged to the opposition, they were parts of the system and did not want it to change.

Common Questions about Marxism in Germany

The SPD is the Social Democratic Party in Germany (Sozialdemokratische Partei Deutschlands). Although at some point it was banned, it continued to grow into the largest Marxist party in Europe.

The SPD had a great influence in Germany . It changed from a mere political party into a subculture that was present in many cultural and social aspects. Socialist schools, kindergartens, libraries, reading clubs, and sports associations operated with the support of socialist workers.

Otto von Bismarck was the Chancellor of the German Empire from 1871 to 1890. As a conservative, Bismarck banned all the activities of the SPD . After his resignation, all the bans were removed.

As a reaction to the popularity of the Social Democratic Party in Germany, Otto von Bismarck introduced a number of social welfare laws . He wanted to improve the working conditions to prevent workers from supporting the SPD .


Bismarck Tried to End Socialism’s Grip—By Offering Government Healthcare

It was 1881, and German chancellor Otto von Bismarck had a serious socialist problem. He’d passed the Anti-Socialist Law of 1878, which banned Social Democratic meetings, associations and newspapers, but he couldn’t remove the party outright from the Reichstag. The socialists still found favor with too many constituents.

The political climate of the era was a result of German unification, the period stretching across the 19th century and culminating in 1871, when 26 small states, principalities, duchies and territories formed the German Empire. But thanks to the German constitution, Bismarck didn’t have to worry about pleasing the populace his chancellorship was approved solely by Wilhelm I. But with the European economy in free fall, a nearly successful assassination attempt on the kaiser, and a short-lived but bloody socialist uprising in France, Bismarck was determined to undermine a party that he saw as a danger to the volatile new nation state. So the Iron Chancellor came up with a masterful plan: beat the socialists at their own game by offering health insurance to the working class.

“That was a calculation,” says historian Jonathan Steinberg, the author of Bismarck: A Life. “It had nothing to do with social welfare. He just wanted some kind of bribery to get social democratic voters to abandon their party.”

Bismarck didn’t care what the program—Krankenversicherungsgesetz—was called or how it was described, as long as citizens knew that the state—his state—coined the idea. “Call it socialism or whatever you like,” Bismarck said during the 1881 Reichstag public policy and budget debates. “It is the same to me.”

So in 1883, with the passage of the Health Insurance Law, Bismarck made Germany into a welfare state—all to stymie the socialists. The law was the first national system in the world, Steinberg says. Both employers and employees paid into insurance funds, and the German government verified workers’ enrollment by comparing employer records with fund membership lists, threatening employers of uninsured workers with fines.

Over the next several decades, the initial law would be expanded with accident insurance (1884), disability insurance (1889) and unemployment insurance (1927)—and before long, the rest of Europe had taken note of Germany’s program. (Great Britain, for example, went in a different direction its health care laws stipulated treatment be financed by the government through taxes.)

Bismarck’s insurance scheme wasn’t an entirely original idea. European governments had implemented public health measures since the 14th century, when the Italian city-states took measures to control the spread of bubonic plague through quarantines. And community organized health insurance groups—called “mutual societies” or “sick funds”—appeared around the same time in certain professions. Miners in Bohemia, for example, had Knappschaftskassen, whose members paid into a common pot. The money went towards hospitals and the care of widows and orphans of miners killed in work accidents. The idea only grew in popularity during the Industrial Revolution, which dramatically reshaped the workforce. By the time Bismarck got around to his proposal five centuries later, 25 to 30 percent of workers in northwest Europe had sickness funds.

“Factory work harmed worker health. There was a demand for healthcare that they needed to finance,” says John Murray, an economist at Rhodes College and the author of Origins of American Health Insurance: A History of Industrial Sickness Funds. “But a key part of the Industrial Revolution that’s overlooked is that once workers got paid in cash once a week or every few weeks, they had cash that could be spent on what we would call health insurance.”

In other words, the availability of currency in densely populated cities made it logistically much easier to organize sickness funds. Farmers and workers like domestic servants were often paid with the goods they produced or in room and board rather than with cash, which made paying into a sickness fund much more complicated.

Those hurdles in the way of universal coverage remained unsolved under Bismarck’s law. Anyone who earned a living through in-kind compensation (like farmers) weren’t required to join the insurance groups. But as the population grew in cities, coverage boomed. In 1885, the enrollment was 4.3 million Germans by 1913, that number had jumped to 13.6 million. And this came with a number of surprising repercussions.

In the 19th century, Germany had been one of Europe’s largest labor exporters, with more than 1 million leaving the country between 1851 and 1860 alone. Most made the U.S. their destination. “At the time, the combined effects of industrialization and the war against France had heightened a new sensitivity to the consequences of migration, both in economic and military terms,” writes economic historian David Khoudour-Castéras. By providing workers with government-mandated health insurance—something they couldn’t find anywhere else—Germany made itself more appealing to its citizens. Emigration decreased dramatically in the years leading up to World War I, in part because workers could take sick days if they stayed in Germany.

Meanwhile, the United States only started organizing mutual funds in the 1870s, and workers compensation in industrial accidents was limited before World War I. It wasn’t until the Social Security Act of 1935 that the federal government got involved in a meaningful way, and even then most health insurance was employment-based, not unlike the Bismarck system but without the government mandates. As Khoudour-Castéras writes, “The level of protection of American workers against the main threats… was very low before the Great Depression and virtually nonexistent before World War I. By contrast, most German workers were covered by social insurance mechanisms by 1913.”  

As for the German economy, it did grow in the decades after Bismarck’s law passed whether that was a direct response to the increasing number of people covered by insurance is hard to say. “Yes, there was a correlation, but it’s not clear to me whether the growth caused greater insurance coverage or the other way around,” Murray says. He adds that part of the benefit to the economy and the government was that with insurance, workers who fell sick were less likely to fall into poverty and strain the government’s poor law institutions.

But did Bismarck’s new insurance actually improve worker health? According to economists Stefan Bauernschuster, Anastasia Driva and Erik Hornung, it did. Between 1884 and the end of the century, blue collar worker mortality rates fell 8.9 percent, they write in a recent study. “Surprisingly, the insurance was able to reduce infectious disease mortality in the absence of effective medication for many of the prevailing infectious diseases.”

The German model evolved over the 20th century, but remained effective and popular. When the system was exported to the Netherlands, Belgium and France during World War II, each of the countries kept the model, despite the fact that it was imposed under Nazi occupation.

All told, Bismarck’s system was a massive success—except in one respect. His goal to keep the Social Democratic Party out of power utterly failed. “The vote for the Social Democratic Party went up and by 1912 they were the biggest party in the Reichstag,” Steinberg says. Perhaps fortunately for Bismarck, he wasn’t around to see their rise. He died in 1898 without another chance to remove the socialists from power.

That Bismarck was able to create the system at all is thanks to a series of unlikely events, Steinberg says. After all, Bismarck only remained in power long enough to establish the law because of the longevity of Wilhelm I—who survived multiple assassination attempts and lived to be 90 in a period when the life expectancy was around 40. If the kaiser had died sooner, his heir would’ve immediately replaced Bismarck, probably with a less conservative chancellor, and who knows what would’ve happened with the healthcare law.

“[The insurance law] was manipulative, clever, worked well, and left a great inheritance,” Steinberg says. “But I think Bismarck never cared much that he was the founder of the welfare state in Germany.” 

Editor's note, July 17, 2017: This article has been edited to clarify the type of government established in Germany during unification. Germany did not become a republic until after World War I.


Wilhelm Liebknecht and the Founding of the German Social Democratic Party

Liebknecht (1826-1900) significantly influenced the shape and destiny of the German Socialist movement and dominated its Marxist wing. He was involved in several abortive insurrections in Germany, was imprisoned there, and after his release, was exiled to England where he worked closely with Engels and Marx. After his return to Germany, his influence led ultimately to the founding of the Social Democratic party.

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