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¿Cómo manejaban los romanos los "fatberg" en su sistema de alcantarillado?

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En Gran Bretaña, otro "fatberg" ha causado problemas en el sistema de alcantarillado, esta vez en Birmingham.

Si esto sucede cuando tenemos tecnología y herramientas modernas, y es bastante complicado deshacerse de ellas, ¿cómo manejaron los romanos el problema con su tecnología mucho más primitiva?


Los romanos tenían problemas con las alcantarillas bloqueadas, pero gran parte de los detritos que componen el fatberg son modernos: toallitas húmedas, toallas sanitarias, bastoncillos de algodón, etc. Además, hay algunos otros puntos a considerar aquí, a saber:

  1. La principal alcantarilla romana, la Cloaca Maxima, fue construida originalmente para drenar la tierra entre las siete colinas.. Su función principal no era actuar como una alcantarilla en el sentido moderno, aunque ese se convirtió en uno de sus usos.
  2. Muy pocas residencias romanas, y no todas las letrinas públicas, estaban conectadas a una alcantarilla., a pesar de que estaban legalmente autorizados a hacerlo. Las fuentes primarias no dicen exactamente por qué, pero los historiadores modernos han conjeturado que (1) excavar caminos para colocar las tuberías de conexión habría sido prohibitivamente costoso para la mayoría de las personas, y (2) los romanos no sabían cómo colocar trampas en sus desagües. ; en consecuencia, existía el peligro de que volvieran olores y gases peligrosos (= explosiones) por las tuberías, sin mencionar los roedores y el agua sucia cuando el Tíber se inundó.
  3. La mayoría de las casas romanas tenían fosas negras donde se eliminaban los desechos humanos y de la cocina., si no los residuos se pueden tirar fuera de la ciudad o (en el caso de los excrementos) recolectados y utilizados por los agricultores (ver ¿Dónde se suponía que los antiguos romanos desechaban sus desechos y basura? para más detalles).
  4. Había un sistema de descarga que ayudó a limpiar las alcantarillas., y también hubo derrames de fuentes y embalses. Esto lo nota Plinio el Viejo (en el Libro XXXVI, La Historia Natural de las Piedras)

… Hay siete ríos, hechos, por canales artificiales, para fluir debajo de la ciudad. Corriendo hacia adelante, como tantos torrentes impetuosos, se ven obligados a llevarse y barrer todo el alcantarillado

Además, el ingeniero romano Frontino (circa 40 a 103 d.C.), refiriéndose al suministro de agua en Roma, escribió en De Aquis

… Necesariamente debe haber algún desbordamiento de los tanques de entrega, siendo esto adecuado no solo para la salud de nuestra ciudad, sino también para su uso en la descarga de las alcantarillas.

Sin embargo, todavía había una gran cantidad de desechos que ingresaban a las alcantarillas porque no era raro que las personas simplemente tiraran los desechos en las calles, y tanto la evidencia literaria como la arqueológica muestran que los túneles de alcantarillado debían desbloquearse de vez en cuando como el "sistema" de descarga no era suficiente. Por ejemplo,

un senador del siglo II a. C., que escribió una historia de Roma en griego,… [observó]… que “cuando las alcantarillas habían sido descuidadas y ya no eran transitables para el agua, los censores dejaron salir la limpieza y reparación de las mismas en mil talentos ".

Además, en el 33 a.C. (de Cassius Dio, Libro 49, sección 43):

Agripa accedió a ser edil y sin sacar nada del tesoro público reparó todos los edificios públicos y todas las carreteras, limpiado las alcantarillas, y navegó a través de ellos bajo tierra hasta el Tíber.

El limo era un problema, pero otros escombros también bloqueaban las alcantarillas. La mayor parte provino de residuos que acaban de ser arrojados a la calle, tanto por los residentes como por los establecimientos comerciales. Esto podría incluir tanto

material no orgánico (frascos de almacenamiento rotos, lámparas, vasijas de bronce, monedas y joyas) y material orgánico (espinas de pescado, cáscaras de huevo, pepitas y semillas, y fragmentos de diferentes tipos de telas)

Las fuentes literarias también señalan que las personas muertas a veces eran arrojadas a las alcantarillas: Cicerón menciona esto en Para Sestius, como Suetonio en su Vida de Nero y Dionisio de Halicarnaso en Antigüedades romanas, Libro X, sección 53 (cadáveres de víctimas de la peste).

No sabemos exactamente cómo se hizo el desbloqueo (presumiblemente usaron herramientas de hierro, y fue un trabajo agotador), pero sí sabemos que hubo esclavos entrenados (que también realizaban reparaciones) y, por correspondencia entre Plinio el Joven y Trajano, también se utilizaron convictos.

Para la remoción de los escombros de los túneles, Plinio el Viejo menciona que la Cloaca Máxima fue

de dimensiones suficientemente grandes para permitir que un vagón cargado de heno pase por ellos

así que muy posiblemente los esclavos / convictos usaron un carro para ayudar a transportar el limo y otros detritos fuera de la alcantarilla, quizás junto con un sistema de poleas o grúa donde había orificios de drenaje en la superficie.

El estado distinguió entre alcantarillas públicas (como la Cloaca Máxima) y las privadas más pequeñas. Según el jurista Ulpian (circa 170 a 223-228 d. C.) el mantenimiento del primero era responsabilidad del Estado, mientras que el segundo debía ser mantenido por los propietarios.

Aparte de lo anterior, sin embargo, el

la evidencia literaria sobre ... alcantarillas en el mundo romano es extremadamente escasa.


Otras fuentes:

Ann Olga Koloski-Ostrow, 'Cabezas parlantes: lo que los inodoros y las alcantarillas nos dicen sobre el saneamiento de la antigua Roma' (2015)

Gregory S. Aldrete, 'La vida cotidiana en la ciudad romana_ Roma, Pompeya y Ostia' (2004)


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